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Willard Ahdritz se répète.

Non, nous sommes reconnaissants de signaler, dans les limites de cette interview – comme vous le lirez, le fondateur de Kobalt a beaucoup de choses intéressantes / controversées à dire sans jamais avoir recours à la réitération.

Depuis deux décennies, Ahdritz, originaire de Suède et basé à New York, partage depuis longtemps la même vision – et les mêmes valeurs – d’un secteur de la musique à la pointe de la technologie, heureux de partager la majeure partie de sa richesse avec des artistes et des artistes. auteurs-compositeurs

Donc, quand Ahdritz commence à parler à MBW du besoin profond de l’industrie d’une "plate-forme technologique mondiale centralisée sur plusieurs droits", nous devons nous arrêter et lui demander: Willard, n’avez-vous pas entendu cette expression exacte auparavant?

Sa réponse est fièrement affirmative: en fait, ces mots font écho à l’argument qu’il a présenté à l’investisseur initial de Kobalt, SPARK, il y a 19 ans.

À l'époque, comme il le fait aujourd'hui, Ahdritz croyait passionnément que, pour que l'industrie de la musique atteigne son potentiel mondial, elle devait abandonner le gaspillage monétaire endémique dans son contexte mondial. Quelque chose, selon lui, qui pourrait être livré par un technicien société de services basée sur le logiciel qui permettait également aux créateurs de conserver leurs droits d’auteur. Ahdritz a longtemps fait valoir qu’une telle société (Kobalt) pourrait être construite avec des marges bien plus minces que les "gros chats" établis de longue date dans le secteur de la musique (c’est-à-dire les principaux détenteurs de droits musicaux).

La confiance inébranlable d’Ahdritz dans le modèle de Kobalt a été largement motivée par deux facteurs, pour lesquels il est demeuré un évangéliste vocal: (i) l’explosion de l’accès à la propriété de smartphones et à la couverture des opérateurs de télécommunications dans le monde entier; (ii) l’activation de milliards de consommateurs de musique grâce à la diffusion en continu d’entonnoirs de diffusion.

«Lorsque nous avons commencé, il y avait quelques personnes dans l'industrie de la musique qui m'ont dit que j'étais un idiot ou que nous allions détruire le secteur de l'édition.»

À la fin de l’année dernière, Ahdritz nous dit avec un sourire: on estimait à environ 1,5 milliard le nombre d’utilisateurs de services de musique financés par la publicité dans le monde, ainsi que 250 millions d’utilisateurs de comptes de streaming payants, sur un total d’environ 4 milliards d’utilisateurs de smartphones. Selon M. Ahdritz, M. Kobalt s'attend à ce qu'il y ait plus de 3 milliards de consommateurs de musique numérique monétisés d'ici 2025, avec plus de 750 millions d'abonnés payants et 2,5 milliards d'utilisateurs de niveaux financés par la publicité.

«Lorsque nous avons démarré, quelques personnes de l'entreprise m'avaient dit que j'étais un idiot ou que nous allions détruire l'industrie de l'édition», déclare Ahdritz, faisant un clin d'œil aux petites marges de Kobalt. plan de jeu commercial.

«Certaines de ces personnes me disent maintenant voir ce que nous avons vu: des milliards de fans monétisés, consommant de la musique numériquement, transformant complètement ce qu'est l'industrie de la musique et les besoins des artistes.»


Avant qu'Ahdritz ne se lève pour SPARK, Kobalt n'était même pas Kobalt; il portait le nom de prototype NCM – Net Copyright Management. De là, elle a acquis un catalogue d’édition auprès de Diesel Music, la maison d’Eagle Eye Cherry, afin de prouver son concept, à l’été de l’an 2000. La société a alors lancé publiquement sous ce logo désormais célèbre, le «K», en janvier 2001.

Kobalt, la «plate-forme technologique mondiale centralisée» envisagée par Ahdritz il y a près de 20 ans, continue de devenir un acteur de plus en plus puissant dans l'industrie de la musique. C’est non seulement dans le monde de l’édition – où sa présence perturbatrice et axée sur la technologie a été ressentie pour la première fois – mais aussi dans la musique enregistrée (via AWAL), ainsi que les droits voisins (via KNR) et la collecte de redevances (via AMRA).

Le succès de Kobalt en matière d’édition n’a guère besoin d’explication: au cours des quatre derniers trimestres, la firme a été le deuxième ou le troisième éditeur américain à succès, avec une part moyenne de 17,6% dans les 100 meilleures pistes radiophoniques au cours de l’année écoulée, selon la même source. Panneau d'affichage.

Kobalt Music Publishing gère plus de 700 000 chansons pour des clients tels que Sir Paul McCartney, Skrillex et Childish Gambino, dont les revenus devraient atteindre environ 400 millions de dollars au cours de l'exercice en cours, qui se termine à la fin du mois de juin.

Le service administratif de l'édition de Kobalt est également devenu le partenaire de choix pour le «nouvel argent» de l'industrie de la musique: Round Hill Music, Spirit Music Group et Merck Mercuriadis's Hipgnosis ont chacun recueilli des centaines de millions de dollars. capital de parti, et ont été responsables de certaines acquisitions énormes au cours des dernières années. Tous font maintenant confiance à leurs catalogues à Kobalt.

Cependant, l’élément de Kobalt dont on parle le plus à l’heure actuelle est AWAL, son activité de musique enregistrée, qui devrait rapporter près de 100 millions de dollars au cours de l’exercice en cours. En travaillant avec des groupes tels que Rex Orange County, Little Simz, R3hab, Tom Misch, Nick Cave & The Bad Seeds, Steve Lacy et Omar Apollo, AWAL offre des services de distribution, de marketing et de promotion similaires à ceux des labels, mais ne revendique aucun droit de propriété sur les droits d'auteur d'un acte en revenir.

AWAL a franchi une étape importante cette année lorsque le producteur-auteur-compositeur-interprète Lauv a vu son catalogue géré par AWAL dépasser les 2 milliards de flux diffusés uniquement par Apple et Spotify au premier trimestre – un chiffre impressionnant qui fait généralement saliver les chefs d'étiquettes majeurs.

Pour Ahdritz, cette réalisation offre la preuve simple que AWAL peut, le cas échéant, se battre à contre-pied des plus grands labels du marché américain et même défier la domination des grandes maisons de disques à la radio. (AWAL a acquis l'an dernier la compagnie de promo renommée In2une, basée à New York, qui a notamment collaboré avec le Major Lazer et Lindsey Stirling.) Glassnote Records, impressionné par AWAL, a signé un accord de services global avec Kobalt plus tôt cette année. son accord préalable avec Universal Music Group.

Le secteur de croissance le plus important pour AWAL dans les années à venir concerne une communauté qui, selon Ahdritz, a été cruellement sous-desservie par les grands labels: le «tiers intermédiaire» des artistes cherchant à tirer un revenu décent de leurs enregistrements musicaux. Selon les estimations de Kobalt, il y avait plus de 20 000 artistes anglo-américains dans le monde en 2018 qui ont généré des dizaines, voire des centaines de milliers de dollars en valeur d’étiquette à partir de leurs catalogues de musique enregistrée.

Kobalt prévoit que ce nombre aura plus que triplé d'ici cinq à dix ans. Selon M. Ahdritz, ce "niveau intermédiaire" deviendra le "point de mire" clé d'AWAL, car la société "conduit une révolution économique" pour ces artistes, via un modèle commercial basé sur le service qui permet aux actes de conserver leurs droits d'enregistrement et davantage de droits d'auteur. .

Ahdritz explique plus en détail – tout en retraçant l’histoire récente et le potentiel futur des activités de Kobalt…


Vous avez souvent dit dans le passé que la diffusion en continu apporterait de la musique numérique à des milliards de personnes dans le monde entier, sur des plateformes monétisées. Il semble que nous sommes là maintenant.

Pendant des années, beaucoup de gens m'ont dit que j'étais là pour tuer l'industrie de l'édition. J'entends ça de moins en moins aujourd'hui. Tout ce que je croyais et disais au début de Kobalt se passe maintenant.

Kobalt est un catalyseur pour les créateurs et les DSP. Nous créons un gagnant-gagnant-gagnant pour tout le monde. L'industrie de la musique est en croissance et Kobalt surpasse celle de la musique.


Vos revenus globaux ont augmenté de 25,3% au cours de votre dernier exercice, à fin juin 2018, pour atteindre 402 millions de dollars. Les collections brutes ont atteint 494 millions de dollars. Pourtant, les gens aiment toujours vous montrer vos pertes. vous avez subi une perte de 15 millions de dollars du BAIIA au cours du dernier exercice.

Vous devez comprendre que Kobalt compte de nombreuses entreprises. Notre activité d'édition, qui est la plus importante et celle dans laquelle nous travaillons le plus longtemps, est rentable aujourd'hui, et le deviendra à mesure de son développement et de sa croissance. Nous sommes également le plus grand agent de défense des droits voisins au monde après notre acquisition de Fintage House. Cette activité génère également une contribution positive.

Toutes nos entreprises ont une économie attrayante et seront rentables une fois qu'elles auront atteint une taille réelle. Pour ce faire, il faut des investissements importants dans la création de la plate-forme technologique mondiale centralisée de pointe afin de mieux servir une industrie de la musique numérique en croissance rapide. C’est ce que, je pense, la plupart des étrangers ignorent quand ils se contentent de regarder les chiffres.

Nous nous concentrons sur l’innovation et la construction pour l’avenir. Par exemple, dans le développement de nos technologies et de nos produits, nous développons notre infrastructure pour soutenir la croissance d’AWAL. Cet investissement coûte de l'argent, et c'est ce qui se reflète dans ces résultats financiers.

"Notre [competitors] l'habitude de dire que les affaires de Kobalt n'avaient pas de sens. Ensuite, cela n’a pas fonctionné, alors ils ont commencé à dire que nous n’étions pas créatifs. Ensuite, cela n’a pas fonctionné, alors ils ont dit que nous serions en faillite un jour. Et maintenant ils nous voient partir au loin!

Et celles [FY 2018] les chiffres ont presque un an. Nous prévoyons plus de 600 millions de dollars [in annual revenues] fin juin ‘19. Nous sommes déjà une entreprise beaucoup plus grande aujourd'hui et continuons à croître à des multiples du secteur. Vous ne pouvez pas conduire en regardant dans le rétroviseur!

Le fait est, le streaming est [fuelling] un changement étonnant dans la répartition des revenus, créant un nouveau segment de marché important d'artistes non desservis par les grands labels. Avec la plate-forme et les services que nous avons déjà développés, nous sommes parfaitement organisés pour les aider. Et nous sommes désireux de soutenir plus d'artistes. C’est la raison pour laquelle nous organisons maintenant un autre cycle d’investissements et cet argent nous aidera à développer AWAL et nos autres activités.

Notre [competitors] l'habitude de dire que les affaires de Kobalt n'avaient pas de sens. Ensuite, cela n’a pas fonctionné, alors ils ont commencé à dire que nous n’étions pas créatifs. Ensuite, cela n’a pas fonctionné, alors ils ont dit que nous serions en faillite un jour. Et maintenant ils nous voient partir! Tous ces commentaires sont motivés par la peur; peur de la nouvelle voie à suivre. Je me soucie simplement des faits, et les faits sont les suivants: nous bâtissons la nouvelle industrie de la musique et nous allons créer un écosystème d’artistes plus étendu pour tous.


Pourquoi êtes-vous si confiant que AWAL mérite cet investissement? Qu'est-ce qui marque cette entreprise sur le marché?

Les principaux labels sont toujours gérés sur le système des «Hunger Games»: 19 artistes sur 20 qui signent ne réussissent pas dans leur système. De plus en plus d’artistes refusent les gros chèques d’avance et voient un réel succès, c’est un virage.

Regardez l'histoire de Lauv. AWAL prouve également que la diffusion de la musique dans le monde entier dès le premier jour est bien meilleure qu’une approche territoire par territoire. Peut-être que la pire chose à propos des «Hunger Games» est que les artistes perdent le contrôle de leur carrière. Nous sommes ici pour maximiser notre [clients’] flux de trésorerie, de ne pas prendre tous leurs droits et la plupart de leur argent.

À mon avis, il est plus probable qu'improbable qu'un accord avec un label majeur soit le baiser de la mort pour la plupart des artistes.



Cependant, tous les grands labels ne sont pas identiques. Est-ce que vous êtes fier ou content de faire des affaires comme celle récemment signée par Taylor Swift chez Universal, qui lui donne finalement le contrôle à long terme de ses propres droits d'auteur?

Il est absolument évident que nous sommes devenus une influence dans ces histoires: «Est-ce que [that superstar] va signer avec [Kobalt] ou pas?'

Mais la plus grande victoire, je pense, est toute cette nouvelle génération, qui ne sera jamais coincée dans ce système d'étiquettes majeur. C’est déjà ce qui se passe dans l’édition et maintenant cela se passe dans les archives.

"Je prédis que dans trois ans, il y aura une restructuration complète de [the three major music companies]. "

Nous avons craqué la radio avec notre acquisition In2une et nous avons plusieurs chansons du Top 40 radio [in the US], donc la situation économique des artistes avec AWAL est incroyable.

Je prédis que dans trois ans, il y aura une restructuration complète de [the three major music companies]. Il sera très difficile pour quiconque sur ce marché de justifier une structure de coûts annuelle de 2 à 5 milliards de dollars.


Dites-nous en plus sur le soi-disant «niveau intermédiaire» des artistes et sur le «plus grand écosystème d’artistes» que AWAL veut créer?

De nombreux artistes peinent à vivre selon le modèle des «Hunger Games»; il n'y a pas d'argent qui sort de ce système pour eux. Nous allons créer une situation dans laquelle 100 000 artistes existeront dans l’avenir et gagneront chaque année des sommes importantes de leur musique enregistrée.

Nous avons été conçus pour cela. Nous n’avons pas la structure de coûts lourde et traditionnelle de la [major] entreprises. Nous sommes ici pour conduire une révolution économique pour les artistes. C'est une opportunité très excitante. Encore maintenant, certaines grandes marques vous abandonnent de la radio américaine après [promoting for] huit semaines, peut-être neuf si vous êtes chanceux. Alors personne dans le monde [in the same major company] voudra vous toucher si vous avez "flopé" sur un territoire prouvé – vous êtes des marchandises endommagées. C’est une position très dangereuse dans laquelle vous mettre.

«Nous avons été conçus pour cela. Nous n’avons pas la structure de coûts lourde et traditionnelle de la [major] entreprises. Nous sommes ici pour conduire une révolution économique pour les artistes. "

Il a fallu 12 semaines à la radio américaine avant que Lauv ne mordille et nous avons pu accélérer [that popularity]. Nous avons fini par travailler pendant plus de 50 semaines à la radio américaine. Et nous comprenons que c’est un monde très global: nous avons récemment traité pour la première fois des données en provenance de Chine, un événement mondial unique.

Nous pourrions le faire parce que NetEase [Kobalt’s partner in China] nous donne des données là où d'autres grands acteurs ne le font pas. Nous exigeons plus qu'un simple chèque de la part de la Chine. nous avons besoin de données pour savoir qui payer.

NetEase compte plus de 450 millions d'utilisateurs, et 30% de ce qu'ils jouent sont de la musique internationale. C’est un signe intéressant de ce qui va se passer en Chine; tirée par la jeune génération, la musique internationale deviendra plus grande qu'aujourd'hui.


Universal Music Group est associé à de très nombreux chiffres, qui sont potentiellement à vendre – ou du moins, à la moitié. Quelle est votre réaction à cela?

Depuis le premier jour de Kobalt, je dis que la musique est nettement sous-estimée. Je crois toujours que nous y pensons de la mauvaise façon.

Vous pouvez acheter la musique [rights] aujourd’hui environ 100 milliards de dollars, peut-être un peu plus haut avec les évaluations récentes d’Universal. Mais pensons à la quantité de disques de musique de valeur ailleurs.

«Si vous commencez à penser à la valeur que la musique génère pour le [world’s biggest tech] entreprises, c’est énorme.

Les gens disent que jusqu’à 20% de la capitalisation boursière d’Apple est tirée par la musique. Et c'est une entreprise de 850 milliards de dollars. Plus de 35% des flux YouTube sont générés par la musique, et certains estiment [YouTube] comme une entreprise de 150 milliards de dollars. Tencent est une entreprise de 500 milliards de dollars et nous savons que la musique joue un rôle très important dans la conduite de ses activités sur les réseaux sociaux. Amazon est une société de 900 milliards de dollars et ils sont également engagés dans la musique.

Si vous commencez à penser à la valeur que la musique génère pour ces types d’entreprise, c’est énorme. Donc, ma conviction est que la musique est sous-estimée.


Vous parlez de ce qui se passe lorsque vous supprimez de la musique: que valent ces grandes propriétés lorsque vous les enlevez?

85% des habitants de la planète considèrent la musique comme essentielle ou très importante. Et selon l'IFPI, 70% des utilisateurs Internet du monde entier ont accès à de la musique sous licence.

Les enceintes Amazon Music et Echo sont d'excellents exemples de l'importance de la musique pour une grande entreprise de technologie. Ils aident à créer une nouvelle catégorie de produits et / ou enrichissent l’expérience de leurs clients.

La musique est un facteur si important dans ces grandes entreprises de technologie – et chacune d’entre elles comprend son importance.


Auriez-vous raison de vous inquiéter si une entreprise gigantesque, comme celles que vous mentionnez, achetait Universal?

Oui, je le pense Cela déclenche potentiellement une réaction en chaîne – si on achète, que font les autres? C’est comme un chien de réserve!

Mais même si ce champ de bataille se produit, je sais que Kobalt sera ici pour s’occuper de la nouvelle industrie de la musique – et c’est un jeu de balle très différent.


L’interview ci-dessus a été publiée à l’origine dans Music Business USA – le nouveau magazine annuel de MBW présentant certaines des personnes les plus intelligentes, avec les meilleures histoires, de l’industrie musicale américaine.

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